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Nació el 8 de diciembre de 1852 en Borgotaro, Italia, en el seno de una familia noble. En su juventud publicó algunos libros de poesía. Estudió Derecho en la Facultad de Leyes de la Universidad de Pisa, pero lo que más quería era convertirse en explorador, geógrafo y etnógrafo. Estudió topografía y farmacia, homeopatía y fotografía.

Según dicen, a causa de una desilusión amorosa, dejó su país. Aunque su proyecto primero era irse a África, la madre se opuso tan rotundamente que prefirió irse al Brasil. El río Amazonas con su historia y sus leyendas lo atraían mucho, y se puso en la tarea de estudiar español y portugués. Consiguió mapas, armó su equipaje y partió. Llegó a Manaos y de allí salió para sus múltiples expediciones. Con el tiempo los indígenas llegaron a tenerle respeto: lo llamaban Mayra Rayra (hijo de la Gran Serpiente). Realizó varios viajes por el Orinoco, por el Vaupés, por el Río Branco y por el Amazonas. Hizo importantes estudios acerca del vocabulario indígena de esas zonas. Hizo un mapa del Amazonas que fue comprado por el gobierno del Brasil para ser utilizado en las escuelas, y en colaboración con Barbosa Rodrigues creó el Museo Botánico de Manaos. Se nacionalizó en Brasil y en 1920 terminó su más grande obra: Vocabularios do Lingua geral portoguez-nehengatú e nehengatú-portoguez.

En 1923 le descubrieron lepra y fue recluido en un leprocomio cerca de Manaos, en un pequeño bungalow, donde quedó rodeado de libros, y completamente solo. En 1926, después de una larga agonía, murió.




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